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La US National Science Foundation (NSF) clasifica y define la investigación (Science and Engineering Indicators, 2008):

Investigación Básica
La investigación básica tiene como objetivo “un más completo conocimiento o entendimiento sobre un sujeto de estudio, sin aplicaciones específicas en mente”. Luego, la NFS modifica esta definición para el sector industrial para indicar que la investigación básica es un avance en el conocimiento científico “pero no tiene un objetivo comercial inmediato, aunque puede desarrollarse en un campo de interés comercial actual o potencial”

Investigación Aplicada
La investigación aplicada se enfoca hacia la obtención de “conocmiento o entendimiento para determinar los medios por los cuales una necesidad específica puede satisfacerse.” En la industria, la investigación aplicada incluye dirigidas a “descubrir nuevo conocimiento científico que tiene objetivos comerciales específicos respecto a productos, procesos o servicios.”

Desarrollo
Desarrollo es el “uso sistemático del conocimiento o entendimiento obtenido de una investigación, enfocado a la producción de mejores y más útiles materiales, dispositivos, sistemas o métodos, incluyendo el diseño y desarrollo de prototipos y procesos.”

La OECD define I+D como un “trabajo creativo realizado de forma sistemática con el fin de aumentar el conocimiento del hombre, la cultura y la sociedad, y el uso de estos conocimientos para concebir nuevas aplicaciones.”

Science and Engineering Indicators categoriza las actividades de I+D como los esfuerzos de la ciencia e ingeniería de la siguiente forma:

  • La producción de avances significativos en el horizonte más amplio de comprensión de los fenómenos naturales y sociales — investigación básica.
  • El fomento de la actividad inventiva para producir avances tecnológicos — investigación aplicada.
  • La combinación de la comprensión e invención en forma de productos y procesos más útiles y asequibles — innovación.